Place aux «karts de glace»

Si la météo coopère, on devrait avoir droit à tout un week-end de courses du 6 au 9 mars prochain, quand l'Hippodrome 3R sera l'hôte d'une importante compétition de vitesse mettant en vedette les meilleurs motoneigistes de l'Est du Canada.
À cinq semaines de la première édition du Challenge 3R, les organisateurs ont convié les médias, mardi, pour présenter les grandes lignes d'un événement qu'ils espèrent voir prospérer dans les années à venir. Déjà, l'engouement en vue de cette dernière manche du Circuit Pro Tour est perceptible, autant du côté des dirigeants que chez les pilotes.
Le plus connu d'entre eux, Jacques Villeneuve - le frère de l'autre - a d'ailleurs assisté au point de presse du promoteur Richard Lagacé. Le flamboyant motoneigiste, de retour à Trois-Rivières dans un cadre compétitif pour la première fois en 10 ans, participera au Challenge 3R dans la catégorie la plus relevée.
La piste, d'une longueur approximative d'un demi-mille, devrait être très rapide, notamment grâce aux courbes de 13 degrés d'inclinaison. Celle-ci, à l'instar de toutes les autres sur le circuit, risque toutefois de se détériorer rapidement, comme le rappelle l'expérimenté pilote. «Dans les plus belles conditions, on va atteindre 100, 105 milles à l'heure», prévoit Villeneuve, qui se dit en bonne forme physique.
«Ce qui est malheureux, c'est que les motoneiges forment des trous qui deviennent des problèmes pour nous. Dans le meilleur des cas, on ferait les finales le vendredi!»
«L'Oncle Jacques» a très bien illustré le type de courses auxquelles auront droit les amateurs dans un peu plus d'un mois. «Comparez cela à des karts de glace... d'où l'importance d'avoir une belle surface lisse! De préférence, on souhaite toujours rouler sur une patinoire et pour cela, ça prend des conditions optimales.»
Par conditions optimales, on entend des températures clémentes, pas trop froides ni trop douces. Il faut également éviter la pluie. Le promoteur de l'événement suggérera probablement aux pilotes et aux autres personnes impliquées de faire arroser la piste pendant la nuit. «Je ne suis pas inquiet qu'on aura tout ce qu'il faut pour l'entretenir. Il va y avoir 24 pouces de glace en dessous des skidoos, ça devrait faire le travail!»
En plus de la classe Pro Champ dans laquelle figurera Villeneuve, les catégories Vintage, Champ, Outlaws et Freestyle seront au menu des courses. «Les séries Outlaws et Vintage sont habituellement très populaires. Je compare les Outlaws aux modèles NASCAR tandis que la classe Vintage regroupe des anciens modèles de motoneiges. Si on ajoute à cela les compétitions de freestyle, je pense que tous les types d'amateurs en auront pour leur argent.»
Le directeur des opérations à l'Hippodrome 3R, François Carignan, souhaite quant à lui que la présentation du Challenge 3R constitue la première étape d'une série d'événements hivernaux sur le site. «On a toujours rappelé que nous voulions développer le tourisme sportif. On espère ainsi que ce soit le début d'une longue tradition avec les gens du Circuit Pro Tour.»
Carnet de notes
Les motoneiges seront en vedette, mais des courses de VTT et de motos ont aussi été ajoutées à l'horaire... En plus de Jacques Villeneuve, la double championne du monde Sabrina Blanchet, âgée de 17 ans, a eu la chance d'effectuer quelques tours sur la piste de l'Hippodrome hier... Le casino et le restaurant l'Oriflamme ouvriront leurs portes pendant toute la durée des compétitions... Le week-end se mettra en branle le jeudi, dès 13 h avec une journée portes ouvertes et une période d'essais libres... Des bourses totalisant 20 000 $ seront distribuées aux participants... Pour plus d'information sur le coût d'entrée et l'horaire de la fin de semaine: challenge3r.ca.