L’as lanceur Matthew Rusch ne sera pas de retour dans la rotation des Aigles. Il se concentrera plutôt sur son rôle d’entraîneur des lanceurs.

Le ténor cède sa place

TROIS-RIVIÈRES – Ténor de la rotation des Aigles de Trois-Rivières depuis quatre ans, Matthew Rusch ne sera pas de retour sur le monticule cet été. Sans parler de retraite définitive, le vétéran lanceur droitier se consacrera complètement à son rôle d’entraîneur des lanceurs, en soutien au gérant T.J. Stanton.

La décision de ne pas offrir un casier à Rusch dans le vestiaire a été officialisée cette semaine lorsque les Aigles ont confié leur dernier poste réservé à un vétéran à Kramer Sneed, un vétéran gaucher de 29 ans.

Pour les Aigles, il s’agit d’un changement majeur dans la formation puisque Rusch représentait le visage de la concession depuis l’été 2014. Le retrait du meilleur lanceur de l’histoire des Aigles depuis leur arrivée dans la Ligue Can-Am s’inscrit en conformité avec la volonté de changer le portrait d’une équipe qui en a arraché lors des deux dernières saisons.

En plus de Rusch, Daniel Mateo et Kyle Lafrenz font aussi partie joueurs bien établis qui ne seront pas de retour sur le terrain. Dans une moindre mesure, Connor Crane, Ryan Brockett, Carter McEachern, Brenden Webb et Julio Martinez – il a fait défection avant signer avec les Rangers du Texas – ont également fait leurs valises.

Si dans l’entourage des Aigles, on parle d’une décision consensuelle entre la direction et Matthew Rusch, on sent bien, en entrevue, que le vétéran américain aurait préféré continuer à jouer. En bon prince, Rusch admet néanmoins être prêt à attaquer son nouveau défi de gestion des lanceurs.

«Ce n’était évidemment pas mon premier choix et ce n’était pas la décision la plus facile à prendre. J’ai mis beaucoup de temps à y réfléchir. Mais je suis maintenant prêt à regarder devant et à m’acquitter de mes nouvelles tâches. J’ai toujours été un joueur d’équipe et c’est parce que j’ai à cœur le bien des Aigles que j’ai accepté cette décision», a raconté l’artilleur de 34 ans.

L’an dernier, l’ancien espoir des Tigers de Detroit a totalisé six victoires et neuf revers en plus de maintenir une moyenne de 5,29. En vertu de son brio sur la butte depuis 2014, Rusch détient de nombreux records de concession, dont le plus grand nombre de victoires (29), le plus de manches lancées (486,1), le plus de retraits au bâton en une saison (111) et en carrière (429).

En plus d’avoir participé à la conquête du championnat de la Ligue Can-Am, en 2015, c’est également dans l’uniforme des Aigles que Rusch a atteint le plateau des 1000 retraits au bâton en carrière chez les professionnels, le 23 août 2016.

Le gérant T.J Stanton avoue que ce n’est pas de gaieté de cœur qu’il s’est résigné à sortir Rusch de l’alignement. «C’est toujours difficile de prendre une telle décision avec un gars qui lance depuis plus de 10 ans chez les pros. Ce n’est pas en raison de ses performances de l’an passé que nous avons pris cette décision, mais plutôt parce que nous souhaitions changer notre noyau après deux saisons qui n’ont pas été à la hauteur. Je connais Matt depuis 2011 et je sais que c’est le genre de gars qui place toujours l’équipe avant lui. Cette décision le prouve encore une fois et c’est tout à son honneur.»

Ayant toujours le feu sacré, le populaire numéro 22 des Aigles assure qu’il maintiendra la forme, au où son équipe venait à avoir besoin de lui sur le monticule. Si jamais un des vétérans repêchés au cours de la saison morte ne répondait pas aux attentes ou encore se blessait, Rusch deviendrait alors une solution de rechange de luxe.

«J’ai hâte de pouvoir lancer beaucoup pendant le camp d’entraînement pour tester nos nouveaux joueurs», mentionne simplment Rusch, un type qui a définitivement adopté la ville de Trois-Rivières, en y fondant notamment sa famille en plus d’y trouver un boulot pendant la saison morte. «J’adore la ville, j’adore l’organisation des Aigles. Je sens que je fais partie de la communauté ici.»

Carnet de notes
L’ancien des Aigles Daniel Mateo a récemment été libéré par les Miners de Sussex County. Le Dominicain avait été échangé l’automne dernier en retour des lanceurs Kodi Kerski et Daniel Carela et du voltigeur Alexi Colon. Selon ce qu’il a été possible d’apprendre, les Aigles seraient sur le point de s’entendre avec deux d’entre eux…