Les joueurs des Estacades Jacob Guévin, Zachary Bolduc, Maxime Pellerin et Tristan Luneau sont toujours dans la course pour faire partie de l’équipe du Québec qui participera aux Jeux du Canada.

Challenge CCM: un enjeu supplémentaire

TROIS-RIVIÈRES — Année après année, le Challenge CCM midget AAA représente un point culminant de la première moitié de saison. L’édition 2018 aura une importance encore plus grande pour quatre joueurs des Estacades de Trois-Rivières, qui tenteront de convaincre les dirigeants d’Équipe Québec des moins de 16 ans de leur faire une place au camp final d’évaluation, en vue des Jeux du Canada.

Au terme des premiers mois de la saison, les défenseurs Jacob Guévin et Tristan Luneau ainsi que les attaquants Zachary Bolduc et Maxime Pellerin ont réussi à se hisser parmi les 32 meilleurs joueurs de 15 ans et moins de la province.

Du groupe, Guévin, Bolduc et Pellerin sont tous issus du hockey scolaire. Quant à Luneau, il s’invite dans la conversation en tant que rare joueur de 14 ans toujours dans le portrait.

Pour Bolduc, qui trône au sommet des Estacades avec 33 points en 29 matchs, il s’agit d’une belle surprise d’être dans la course aussi tard dans le processus. «Ça ne faisait pas partie de mes objectifs en début de saison. J’ai eu besoin d’une adaptation en arrivant dans le midget AAA, mais je pense bien me démarquer par ma vitesse et ma vision du jeu. Je joue aussi avec de bons joueurs», note le Bécancourois qui vient au deuxième rang des marqueurs de 15 ans dans le circuit midget AAA.

Un de ses compagnons de trio est justement en compétition directe avec lui. Il s’agit de Maxime Pellerin. «Je suis content d’être encore parmi les joueurs considérés. J’essaie de faire les bons jeux avec la rondelle et surtout de bien protéger la rondelle. Je ne me rajouterai pas de pression additionnelle pour le Challenge», mentionne le Victoriavillois qui totalise 22 points en 29 matchs.

À la ligne bleue, Guévin et Luneau se retrouvent quant à eux plongés dans une lutte à 12 pour un poste dans l’alignement final. Guévin avait d’ailleurs fait de cette équipe provinciale une priorité cette saison. «Dans mes deux premiers objectifs de l’année, j’avais les Jeux du Canada et le Challenge CCM. Je suis choyé d’être dans les 32 meilleurs au Québec. Maintenant, c’est à moi de continuer de bien jouer en patinant avec la rondelle et en générant de l’offensive», mentionne l’arrière de Saint-Léonard-d’Aston.

Quant à Luneau, il refuse de se mettre une pression supplémentaire sur les épaules à l’approche de ce tournoi décisif. Il entend livrer le même style de jeu qui lui a permis de faire partie du processus. «Ils m’ont déjà vu jouer et ils vont vouloir voir la même chose de moi en fin de semaine», souligne le Victoriavillois, qui fait tourner les têtes cette saison en tant que défenseur de 14 ans dans le réseau midget AAA.

Lundi, Hockey Québec dévoilera la liste d’invités pour le camp final d’évaluation qui se tiendra du 20 au 22 décembre. L’entraîneur des Estacades, Frédéric Lavoie, fait partie du personnel en tant qu’entraîneur associé à Martin Laperrière.

Lors des derniers Jeux du Canada d’hiver, Jocktan Chainey était l’unique joueur des Estacades à s’être fait une niche dans l’équipe provinciale qui avait terminé au quatrième rang. Adjoint chez les Cataractes, Steve Larouche faisait quant à lui partie du groupe d’entraîneurs.

Un calendrier difficile

Au plan collectif, une lourde commande attend les Estacades à La Baie à compter de mercredi. Perchés au quatrième rang du classement général du circuit Lévesque, les Trifluviens devront se mesurer aux puissances des Cantonniers de Magog (23-2-4, deuxièmes au classement) et de l’Intrépide de Gatineau (21-5-2, troisièmes au classement) en ronde préliminaire. Ils auront aussi la tâche d’affronter l’excellent prep school de la Nouvelle-Écosse, Newbridge Academy.

«C’est un défi motivant pour tout le monde. Si on veut passer aux matchs éliminatoires, ça va prendre trois victoires!», indique le défenseur Tristan Luneau.

La troupe de Frédéric Lavoie entamera son tournoi mercredi, à 14 h 45, contre Magog.

Par ailleurs, les Estacades ont ajouté à leur formation l’attaquant Étienne Martin, en provenance du midget espoir, pour remplacer Daryck Plouffe-Dubé, qui a récemment quitté l’équipe pour des raisons personnelles.