Les Cataractes champions!

Les démons sont exorcisés, le champagne peut enfin couler et les partisans célébrer! Anton Zlobin a marqué deux buts, dont celui de la victoire en prolongation, pour procurer aux Cataractes de Shawinigan le premier championnat de leur histoire, hier devant 5250 partisans en folie, face aux Knights de London dans la finale de la Coupe Memorial MasterCard.
Le toit a levé quand le Russe a accepté une passe du Shawiniganais Michaël Bournival pour déjouer Michael Houser. Un but qui procurait une victoire de 2-1 au club-hôte du tournoi.
Mais le véritable héros de la soirée, c'est le gardien des Cataractes Gabriel Girard, auteur de 35 arrêts dont plusieurs spectaculaires. Le petit portier a privé les Knights du trophée en faisant l'un des plus beaux arrêts de l'année contre Andreas Athanasiou.
Une troisième partagée
Les joueurs des deux équipes ont raté une quantité de chances de marquer en troisième période, mais les gardiens Gabriel Girard (Shawinigan) et Michael Houser (London) ont fermé la porte à chacune de ces occasions. Austin Watson des Knights aurait pu donner la coupe à son équipe avec des poussières à faire, mais il n'a pu contrôler la rondelle sur un retour de lancer. Girard a réservé ses plus beaux arrêts à Greg McKegg. Les arbitres ont également rangé leur sifflet, ce qui a permis aux joueurs de patiner en toute impunité en fin de match.
Un but d'Anton Zlobin avait permis aux Cataractes de niveler le pointage au Centre Bionest, où l'égalité 1-1 persistait après 40 minutes de jeu.
Insatisfait de la production offensive des siens en première période, Éric Veilleux a eu la main heureuse en modifiant ses trios à son retour du vestiaire. Zlobin a joint son compatriote russe Kirill Kabanov et le Trifluvien Pierre-Olivier Morin, tandis que Yannick Veilleux évoluait en compagnie de Michaël Bournival et Michael Chaput.
Ces deux trios ont démontré de belles choses et n'eût été d'un peu de chance (Kabanov a entre autres raté une occasion en or de faire 2-1), les Cataractes auraient pu ajouter un but ou deux.
À l'autre bout, le gardien Gabriel Girard a réalisé quelques bijoux, dont un aux dépens de Matt Rupert. Girard a bloqué 35 des 36 rondelles dirigées vers lui, tandis que son vis-à-vis Michael Houser a réalisé 35 arrêts.
Les Knights dominaient en première
Les Knights de London ont appliqué à la lettre le plan de match qui leur a permis de se rendre jusqu'en finale de la Coupe Memorial MasterCard en première période.
Très efficaces en défensive, les champions de la Ligue de l'Ontario n'ont accordé que quatre lancers aux Cataractes et ont pris les devants 1-0 grâce au but de Ryan Rupert, qui a été bien alimenté par son frère jumeau Matt et Austin Watson. Les Knights auraient pu doubler ou même tripler leur avance pendant cet engagement, mais le gardien des Cataractes Gabriel Girard a sauvé quelques buts pour son équipe, qui a dû se ressaisir rapidement au deuxième vingt pour soulever la Coupe Memorial devant ses 5000 partisans hier soir.
La foule était d'ailleurs déchaînée en début de partie, mais le but de Rupert l'a quelque peu refroidie.
Il faut dire que les Cataractes ont été bien timides en attaque, en plus de commettre quelques bourdes en défensive. Le premier tir au but vers le cerbère de London Michael Houser a été décoché dans la 11e minute de jeu par Maximilien LeSieur.
L'attaquant Yannick Veilleux, qui a réalisé le deuxième tir des siens alors qu'il ne restait que 1:48 à écouler au chrono, a raté une belle opportunité de niveler la marque à mi-chemin de l'engagement, mais il n'a pu contrôler une rondelle bondissante alors que le filet était ouvert.