Une tour de communication est tombée sur une autoroute dans le comté de Lee, dans l’est de l’Alabama.

Tornade mortelle dans le sud-est des États-Unis

BEAUREGARD, Ala. — Une tornade a tué au moins 22 personnes et en a blessé plusieurs autres dimanche en Alabama dans le sud des États-Unis, alors que de violentes tempêtes ont détruit des maisons, cassé des arbres et déclenché d’autres tornades.

«Nous en sommes à 22 à présent. Malheureusement, je pense que ce nombre pourrait encore augmenter», a déclaré le shérif du comté de Lee, Jay Jones à propos du nombre de morts. Le shérif a aussi indiqué aux journalistes que des enfants étaient parmi les victimes.

Bill Harris, coroner dans le sud-est de l’Alabama, a d’ailleurs demandé de l’aide, en dehors de son comté, car il a dit ne pas avoir assez d’employés pour s’occuper de tous les corps.

Le service météorologique national des États-Unis a évalué dimanche soir, la puissance de la tornade au niveau F3 sur l’échelle de Fujita.

Des drones équipés de capteur thermique ont survolé la zone à la recherche de survivants, mais les conditions dangereuses ont interrompu les recherches dimanche soir, a indiqué le shérif Jones. Des recherches au sol reprendront lundi matin.

Des dizaines de premiers répondants se sont précipités pour participer aux efforts de recherche et aux opérations de secours dans le comté de Lee, en Alabama, après le passage de ce qui semblait être une grande tornade dimanche après-midi, provoqué par un puissant système de tempête qui a balayé le sud-est du pays.

Le shérif Jay Jones a déclaré que le chemin de destruction de la tempête s’étendait sur plusieurs kilomètres (km) à travers le comté rural de Lee et que, par endroits, le chemin de destruction de la tempête faisait environ 800 mètres de large. Le shérif ne pouvait pas indiquer, au moment de cette entrevue, le nombre de personnes qui manquaient à l’appel.

Plusieurs personnes dans le comté de Lee ont été transportées à l’hôpital, «certaines avec des blessures très graves», a déclaré Jay Jones.

Après la tombée de la nuit, dimanche, la pluie s’est arrêtée et des débris de métal et des branches d’arbres jonchaient les routes de la communauté de Beauregard.

Deux véhicules du shérif empêchaient les journalistes de se rendre dans la région la plus dévastée. Les maisons et les entreprises autour de la communauté du sud-est de l’Alabama ne semblaient pas avoir d’électricité.

Rita Smith, porte-parole de l’Agence de gestion des urgences du comté de Lee, a déclaré qu’environ 150 premiers répondants se sont mobilisés pour tenter de retrouver les personnes en situation de crise après le passage de la puissante tempête. Elle a ajouté que de nombreuses maisons avaient été détruites ou endommagées à Beauregard, à environ 95 km à l’est de Montgomery.

Aucun décès n’a été signalé dimanche soir ailleurs en Alabama, à l’extérieur du comté de Lee, a déclaré Gregory Robinson, porte-parole de l’Alabama Emergency Management Agency. Mais il a ajouté que des équipes étaient toujours à l’étape de constater les dégâts dans plusieurs comtés du sud-ouest de l’État.

Des avertissements de tornades ont aussi été émis dans les États de la Géorgie, de la Floride et de la Caroline du Sud dimanche après-midi.