Le volcan Kilauea en éruption, vendredi, à Kalapana (Hawaï)

Hawaï: éruption d'un volcan et séisme de 6,9

LEILANI ESTATES — Un tremblement de terre de magnitude 6,9 a frappé vendredi l'archipel de Hawaï sur les flancs du volcan Kilauea, dont l'entrée en éruption la veille a provoqué coulées de lave, nuages de cendres rosées et, plus problématiques, émanations toxiques.

Le séisme s'est produit à 22h32 GMT (18h32, heure du Québec) à une profondeur de 5 kilomètres à 16 km au sud-ouest de Leilani Estates, une des localités où les autorités se sont mobilisées pour tenir des centaines d'habitants à l'écart du volcan.

Selon l'agence américaine de géologie et sismologie (USGS), le tremblement de terre a eu lieu «quasiment exactement au même endroit que le séisme mortel de 1975, d'une magnitude de 7,1» qui avait fait deux morts et 28 blessés sur l'île d'Hawaï, la plus grande de l'archipel américain situé dans le Pacifique.

Un précédent séisme de magnitude 5,7 avait frappé plus tôt vendredi et les autorités ont prévenu que l'activité sismique, qui a déclenché l'éruption du volcan Kilauea, l'un des cinq volcans en activité sur l'île, allait se poursuivre.

Le gouverneur de Hawaï, David Ige, a décrété l'état d'urgence pour pouvoir débloquer des moyens supplémentaires.

Comme lors de précédentes éruptions, les médias locaux diffusaient des images d'une lave incandescente gagnant lentement du terrain dans des zones dont l'accès était bloqué par les forces de l'ordre ou bouillonnant hors d'une fissure formée dans une forêt.

Aucune victime n'a été signalée mais plusieurs habitations ont été détruites, selon les autorités.

«Des fontaines volcaniques actives se produisent dans le quartier Leilani Estates en ce moment. Tous les habitants ont l'ordre d'évacuer immédiatement», avait tweeté vers 13h GMT l'Agence de protection civile du comté de Hawaï.

Quelques heures plus tôt, elle avait prévenu que les pompiers avaient relevé des «niveaux extrêmement élevés de dioxyde de soufre, un gaz dangereux, dans la zone d'évacuation».

Quelque 770 bâtiments et 1700 personnes sont sous le coup d'évacuations obligatoires à Leilani Estates, a tweeté le gouverneur. Le quartier de Lanipuna Gardens est également sous le coup d'une évacuation obligatoire.

Au total, près de 10 000 personnes vivent dans la région.

Le volcan Kilauea, qui culmine à 1247 mètres, est entré en éruption jeudi vers 16h45 locales (22h45, heure du Québec). C'est l'un des plus actifs au monde.

Centaine de séismes

Un tremblement de terre d'une magnitude 5, suivi de nombreuses répliques, avait été enregistré jeudi matin quelques heures avant le début de l'éruption. Localisée au sud de la bouche éruptive de Puu Oo sur les flancs du Kilauea, cette secousse a provoqué des chutes de pierres et une potentielle rupture dans le cratère du volcan, selon USGS.

C'était le plus important d'une centaine de séismes parfois mineurs — autour d'une magnitude 2.0 — supportés depuis lundi par les habitants.

«C'est comme si toute la maison tremblait. Comme si quelqu'un qui fait 160 kilos venait dans mon salon et n'arrêtait pas de sauter», a décrit Carol Shepard, une habitante, à la chaîne locale KHON2. «Ça met à bout», a-t-elle dit.

Jeremiah Osuna, un autre habitant de la zone affectée, a filmé à l'aide d'un drone la coulée de lave rouge qui ressemble à «un rideau de feu».

«Ça a grondé comme si on avait mis des pierres dans un sèche-linge et qu'on l'avait fait tourner en vitesse maximale. On pouvait sentir le soufre et les arbres brûlant», a décrit M. Osuna, cité par KHON2.

«J'ai été un peu secoué et j'ai réalisé à quel point [...] c'est dangereux de vivre» près du volcan, a-t-il ajouté.

Les scientifiques observaient une «intrusion de magma» dans cette zone depuis lundi, anticipant une possible éruption, a expliqué Janet Babb, géologue de l'Observatoire volcanologique d'Hawaï.

«Au moins trois petites fissures volcaniques se sont ouvertes dans la subdivision de Leilani Estates [...] À ce stade, l'activité consiste principalement en des éclaboussures de lave vigoureuse. D'autres irruptions dans la zone sont probables», a détaillé l'observatoire du volcan, rattaché à l'institut USGS, dans un communiqué à 17h45 GMT vendredi (13h45, heure du Québec).

«D'importants niveaux de gaz volcaniques ont été signalés autour des fissures», précise également le communiqué.

L'île de Hawaï, souvent appelée Grande Ile, est la plus grande des huit principales îles de l'archipel constitué de 137 îles au total.